Historical Changes and Current Distribution of Caribou, Rangifer tarandus, in Quebec

Rehaume Courtois, Jean-Pierre Ouellet, André Gingras, Claude Dussault, Laurier Breton, Jean Maltais

Abstract


We examined published historical information, reports on aerial surveys conducted since 1953, and harvest data collected since 1971 to describe changes in the distribution and abundance of Caribou (Rangifer tarandus) in Québec. The southern limit of the Caribou distribution diminished considerably in the late 19th century, and the decline in numbers probably continued until the 1960s and 1970s east of the 62nd meridian. South of the 49th parallel, only four small populations still persist. Despite the fact that all Caribou of the province were assigned to the same sub-species (R. t. caribou), three ecotypes with specific habitats and behaviour are found. The Barren-Ground ecotype, the only migratory form, is found north of the 52nd parallel. This ecotype currently occupies ≈ 255 000 km2 in fall and winter, mainly in the ecological subzones of the forest tundra and the taiga. The Barren-Ground Caribou was characterized by a very low abundance from the end of the 19th century until the mid-1950s, but increased markedly thereafter reaching over a million individuals at the beginning of the 1990s. Populations of the Mountain ecotype have been identified in the southeastern and, possibly, in the northeastern parts of the province. The latter Mountain population is virtually unknown. The southeastern population is sedentary and uses mainly the boreal forest. This population has decreased over the last century and currently numbers only ≈ 140 individuals. Finally, the Forest-Dwelling ecotype is found discontinuously, mainly between the 49th and 55th parallels. Its current distribution covers ≈ 235 000 km2, mainly east of the 72nd meridian. This sedentary ecotype is found almost exclusively in the boreal forest, principally in areas with long forest fire cycles. Its abundance has also decreased over the years. Large Forest-Dwelling populations still persisted during the 1950s and 1960s, but they apparently disappeared. The current abundance is not known precisely, but based on density estimates and considering the current distribution, it probably does not exceed 3000 individuals. Current data are insufficient to identify precisely the causes of the population decline, although hunting seems to be an important proximal cause.

Nous avons utilisé les données historiques publiées, les rapports d’inventaires aériens réalisés depuis 1953 et les statistiques de récolte sportive colligées depuis 1971 pour décrire les changements dans la répartition et l’abondance du Caribou (Rangifer tarandus) au Québec. La limite méridionale de l’aire de répartition a beaucoup diminué à la fin du 19e siècle et la régression s’est probablement poursuivie durant les années 1960 et 1970 à l’est du 62e méridien. Au sud du 49e parallèle, on ne retrouve plus que quatre petites populations. Bien que tous les caribous du Québec soient considérés appartenir à la même sous-espèce (R. t. caribou), on distingue trois écotypes fréquentant des milieux différents et arborant des comportements spécifiques. Au nord du 52e parallèle, on retrouve l’écotype Toundrique, lequel est migrateur. Ces Caribous se répartissent sur ≈ 255 000 km2 durant l’automne et l’hiver, principalement dans les sous-zones écologiques de la toundra forestière et de la taïga. Cet écotype était peu abondant entre la fin du 19e siècle et le milieu des années 1950, mais il s’est accru considérablement pour atteindre plus d’un million d’individus au début des années 1990. Une population de l’écotype Montagnard est présente au sud-est de la province et une autre existe possiblement au nord-est. Cette dernière n’est pas bien connue. Celle du sud-est utilise principalement la forêt boréale. Cette population sédentaire a diminué considérablement depuis une centaine d’années et elle ne compte plus qu’environ 140 individus. Finalement, l’écotype Forestier est présent de façon discontinue, principalement entre les 49e et 55e parallèles. Ces Caribous sont également sédentaires. On les retrouve presque exclusivement en forêt boréale, principalement là où le cycle des feux de forêt est long. Leur répartition actuelle couvre ≈ 234 000 km2, principalement à l’est du 72e méridien. D’importantes populations forestières existaient encore durant les années 1950 et 1960, mais elles semblent avoir disparu. L’abondance actuelle n’est pas connue mais elle pourrait difficilement dépasser 3000 individus si l’on se base sur les estimations de la densité et de l’aire de répartition. Les données disponibles sont insuffisantes pour identifier les causes exactes des diminutions d’effectifs bien que la chasse semble une cause proximale importante.


Keywords


Caribou; Rangifer tarandus; Moose; Alces alces; distribution; ecotype; history; hunting; Québec

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DOI: http://dx.doi.org/10.22621/cfn.v117i3.742



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